Entendiendo la dopamina: las hormonas del amor y el cerebro

Cuando la mayoría de la gente piensa en el amor, piensa en el corazón. Tarjetas de San Valentín, cajas de dulces en forma de corazón, canciones románticas, todas se centran en lo que late en nuestro pecho. Pero hay otro órgano que está directamente asociado con la experiencia del amor: el cerebro. La dopamina juega un papel clave en este proceso, junto con otros neurotransmisores. La dopamina es el principal neuroquímico responsable de las experiencias de atracción, amor y deseo.

¿Qué es la dopamina?





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La dopamina es un tipo de neurotransmisor que se utiliza ampliamente en diferentes áreas del cerebro. La dopamina se asocia con una sensación de placer, motivación y recompensa, además de regular el movimiento. Las actividades que desencadenan una avalancha de dopamina hacen que el cerebro les asigne importancia y persiga más de lo mismo.



La liberación de dopamina controla lo que se conoce como el 'sistema de recompensa' en el cerebro. Esta serie de procesos está vinculada a múltiples áreas del cerebro que procesan las emociones, dirigen el enfoque y buscan recompensas. Todo tipo de estímulos provocan la liberación de dopamina en las vías de recompensa en diversas cantidades, incluida la comida, el sexo, los videojuegos, las interacciones sociales y las compras. Se puede pensar en la dopamina como el neuroquímico del deseo.

¿Qué tiene que ver la dopamina con el amor?

El amor puede estar asociado con el corazón, pero florece en el cerebro. Cuando experimentamos el amor, especialmente al principio, el cerebro libera grandes cantidades de dopamina. El amor tiene una cualidad adictiva, como puede atestiguar cualquiera que lo haya experimentado. La sensación eufórica de la liberación de dopamina provoca un subidón que se ha comparado con el de la cocaína. En un estudio, se realizaron resonancias magnéticas funcionales en personas que vieron imágenes de sus parejas románticas. Se demostró que múltiples áreas del cerebro se inundaron de dopamina.



La dopamina también es responsable de los cambios corporales asociados con la atracción. Cuando estás cerca de alguien por quien tienes fuertes sentimientos románticos, puedes notar que tu pulso se acelera, tu respiración se vuelve superficial o tus mejillas se calientan. Todos estos son procesos biológicos que son causados ​​parcialmente por niveles elevados de dopamina. El cortisol y la noradrenalina también pueden aumentar, lo que nos hace experimentar una sensación de urgencia y pensar con frecuencia en la persona por la que tenemos sentimientos románticos.

Dopamina y búsqueda de pareja

Dado que la dopamina nos motiva a perseguir cosas que encontramos gratificantes, juega un papel principal en la atracción. La continuación de nuestra especie depende de nuestra capacidad para reproducirnos, e incluso si no queremos tener hijos o no estamos listos para tenerlos, nuestra biología todavía nos impulsa a encontrar pareja.



Curiosamente, el ciclo de recompensa del cerebro puede activarse de una manera más fuerte cuando percibimos a la persona que nos interesa como 'difícil de conseguir'. El aspecto de persecución de este tipo de citas puede activar una fuerte avalancha de dopamina.

Este sistema también puede funcionar en nuestra contra cuando lo miramos en el contexto más amplio de las citas en los tiempos modernos. Con la llegada de Internet y las aplicaciones de citas, que nos han presentado más opciones que nunca para socios potenciales, nuestro sistema de recompensas tiene el potencial de ser secuestrado por cada nueva oportunidad. Un estudio mostró que la actividad aumentaba en el núcleo accumbens, una parte del cerebro integral al sistema de recompensa cuando los participantes veían imágenes de personas atractivas.

Conocer el proceso neurobiológico subyacente en el trabajo cuando se siente atraído por alguien puede ayudarlo a determinar si realmente desea entablar una relación con esa persona.

Dopamina en las relaciones tempranas



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La dopamina está en su punto más alto cuando buscamos por primera vez una relación con alguien en quien estamos muy interesados. Este alto nivel de dopamina hace que el nuevo amor se sienta extremadamente gratificante, emocionante y digno de perseguir por encima de otras cosas. No hay nada que se sienta como nuestro primer amor serio, especialmente si ese amor es correspondido. Puede sentir que ha encontrado a su alma gemela como si hubiera una conexión entre ustedes dos como ninguna otra cosa.

No hay nada de malo en estos sentimientos. De hecho, son una parte importante de la construcción de las bases de una relación a largo plazo. Si usted y su pareja son una buena pareja, este subidón de dopamina inicial puede plantar la semilla de una conexión poderosa que perdura en el tiempo.

Algunas personas pueden darse cuenta de que una vez que el efecto de la dopamina desaparece, ya no están tan interesadas en su pareja. Otros pueden sentirse angustiados si no sienten la misma prisa que antes y terminan una relación prematuramente. Sin embargo, es normal que los fuegos de la pasión se enfríen a medida que madura la relación, reemplazados por neuroquímicos que fomentan el apego y la conexión.

Neuroquímicos en relaciones maduras

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Después de seis meses a un año de estar juntos, la dopamina y el cortisol disminuyen. En su lugar, se liberan otros neuroquímicos relacionados con el apego a largo plazo, siendo el más notable la oxitocina. La oxitocina es la misma sustancia química involucrada en la conexión entre las madres y los bebés, ya que facilita el vínculo y la seguridad. La oxitocina, conocida como la 'hormona del vínculo' o la 'sustancia química del abrazo', se libera a través de muchas actividades, como tomarse de la mano y abrazar.

La oxitocina nos anima a desarrollar confianza en la persona con la que estamos. Esta confianza social ha sido una parte crucial de la supervivencia desde el comienzo de la civilización humana y está integrada en el cerebro.

¿Qué pasa cuando termina una relación?

El final de una relación es una experiencia singularmente dolorosa, especialmente si la relación se desarrolló durante un largo período de tiempo y ambas personas aún se preocupan por el otro. Esto se debe a los fuertes lazos que se forman en el cerebro. Cuando una relación termina, especialmente si la otra parte la termina, el nivel de dopamina y serotonina en el cerebro se reduce temporalmente. Además, se elevan las hormonas del estrés, ya que el cerebro intenta restaurar lo perdido.

Las vías neurales que se establecieron durante la relación son difíciles de romper, y el cerebro puede literalmente entrar en abstinencia por un corto período de tiempo. Esta tendencia es lo que impulsa a algunas personas a intentar reconectarse con su ex para aliviar el dolor. Sin embargo, con el tiempo, estas conexiones se reducen y el cerebro puede restaurar el funcionamiento normativo. La terapia puede ayudar a intensificar este proceso para las personas que pueden estar luchando por recuperarse después del final de una relación.

La razón por la que 'el amor es ciego'

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Curiosamente, junto con todos los sentimientos positivos que proporciona la dopamina, también hay otros cambios neurobiológicos que disminuyen nuestra percepción de atributos negativos sobre el objeto de nuestro afecto. Hay razones evolutivas para esta llamada ceguera amorosa. A tus genes no les importa si tú y tu pareja potencial tienen el mismo gusto en programas de televisión y actitudes políticas. Solo se centran en que te reproduzcas.

Es por eso que la gente tiende a mirar a su nuevo interés amoroso a través de una lente casi perfecta. Probablemente hayas tenido la experiencia de recordar a un antiguo enamoramiento durante muchos meses o años en el futuro y preguntarte qué viste en ellos. Puedes agradecer la neurobiología de la atracción. Es lo más parecido que conocemos a un hechizo de amor, lanzado por nuestra propia química cerebral.

Una palabra sobre endorfinas

Cuando experimentamos dolor físico o emocional, como recibir un corte o ser rechazado, el cerebro libera endorfinas para adormecer el dolor. Esto puede causar problemas si tenemos una relación conflictiva. Cuando nos lastima alguien a quien amamos, ya sea física o emocionalmente, se liberan las mismas endorfinas. Debido a la neuroplasticidad del cerebro, se forma una asociación entre ese dolor y la liberación de endorfinas eufóricas.

Esa es una de las razones por las que las personas pueden terminar en relaciones abusivas o problemáticas a largo plazo. El cerebro puede asociar una recompensa entre el dolor y el placer. Sabiendo esto, puede superar intelectualmente esta asociación y decidir si una relación es realmente beneficiosa para usted.

Mantener una relación a lo largo del tiempo

Una vez que desaparece el impulso inicial de las sustancias químicas del cerebro, mantener una relación con alguien a quien amamos requiere más trabajo y esfuerzo. Si bien la inundación neuroquímica inicial los unió, depende de usted y su pareja decidir si vale la pena construir su relación en el futuro. Una relación debe verse como una asociación con un toma y daca parejo entre ambas personas.

Una relación exitosa requiere comunicación, apoyo y compromiso y requiere que ambos socios trabajen juntos para lograr este objetivo. Enamorarse no requiere mucho esfuerzo, pero permanecer enamorado y hacer que la relación prospere depende de que ambas personas tomen la decisión de comprometerse el uno con el otro. Esto permite que el apego crezca con el tiempo, fortaleciendo el vínculo.

Terapia para parejas

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Toda relación se encuentra con problemas de vez en cuando, especialmente a medida que madura desde la primera fase de la luna de miel hasta un amor más maduro. Algunas personas dudan en buscar el consejo de un terapeuta con respecto a su relación porque les preocupa que esté admitiendo que algo anda mal.

Sin embargo, lo contrario es cierto: siempre es mejor enfrentar el problema que ignorarlo y dejar que se desarrolle. La elección de seguir la terapia, ya sea individualmente o en pareja, demuestra su compromiso de hacer que la relación funcione a pesar de los obstáculos que pueda enfrentar.

BetterHelp ofrece terapia en línea que puede ayudarlo a aprender habilidades de comunicación efectivas y mejores formas de relacionarse con su pareja.